Заводът на Newport Semiconductor: Загубата на тези работни места би била опустошителна | технологичен сектор

TТой почистваше стаята Нюпорт, Южен Уелс, е с размерите на футболно игрище, но в индустрията го наричат ​​зала за танци. Работници по пълно бельо преместват силиконовите вафли от единия край до другия в поредица от деликатни стъпки. Силиконовите ленти с размери 20 cm в диаметър се почистват щателно в химически вани, преди да се използва светлина за начертаване на прецизни шарки, които след това се гравират. Всичко това се случва в блуса на портокала, за да се предотврати реакцията на фоточувствителните химикали.

След като тества роботи и хора за дефекти, собственикът на Nexperia изпраща хиляди чипове всяка седмица до другите си фабрики в Азия, за да бъдат нарязани на стотици или дори хиляди парчета. Тези устройства от своя страна ще бъдат доставяни по целия свят за използване в платки, които контролират потока на енергия към устройства от прахосмукачки до Jaguar Land Rovers.

„Чипът обикаля света два пъти, преди да бъде използван, не само за Nexperia, но и за която и да е компания“, казва Тони Верлуйс, мениджър на базираната в Обединеното кралство холандска компания, в интервю за фабрика.

Вътре в чистата стая във фабриката на Nexperia в Нюпорт. Снимка: Adrian Sheratt/The Guardian

Правителствата искат да бъдат част от производството на полупроводници. Над един трилион чипове бяха използвани в световен мащаб миналата година за управление на всеки тип електронно устройство. Международните връзки на завода в Нюпорт обаче го бяха поставили на прицела на британското правителство. Nexperia е собственост на китайската компания Wingtech, която според критиците може да попадне под влиянието на Пекин. Сега министри На Nexperia е наредено да изостави обекта в Нюпортслед 16 месеца Придобих го през юли миналата година.

Компанията е бясна, тъй като е преминала проверки от бизнес отдела на Борис Джонсън и съветника по националната сигурност. Компанията обеща да направи каквото е необходимо, за да отмени решение, което според нея ще изложи на риск 550 работни места и инвестиционна програма от £80 милиона.

Тони Верслуигс.
Тони Верслуигс. Снимка: Adrian Sheratt/The Guardian

Неговите директори отидоха по-далеч, като казаха на The Guardian, че обмислят инвестиционна програма за удвояване или дори утрояване на производството, с опция за изграждане на два нови завода (известни като фабрики) в отговор на глобалния недостиг на полупроводници.

Пол Джеймс, управляващ директор на фабриката в Нюпорт, казва, че плановете – които все още са в ранен етап на “концепция” преди присъдата – ще струват стотици милиони лири допълнителни инвестиции и могат да утроят броя на персонала на място до 1500 „Това беше следващата логична стъпка“, казва той, като отбелязва, че решението на правителството е „политическо и не се основава на факти“.

Рекламирането на потенциалното разширяване е последен опит за Nexperia да убеди правителството да промени решението си и някои в индустрията се съмняват, че компанията ще се разшири сега, когато се очаква последният бум да се разпадне. Компанията разполага с три седмици, за да поиска съдебно преразглеждане на решението или да оттегли сайта.

Фабричните работници не са упълномощени да обсъждат ситуацията, но синдикатът на персонала писа тази седмица до бизнес секретаря Грант Шапс, за да се противопостави на намесата, и се срещна с Джонатан Рейнолдс в сянката на лейбъристите в парламента в сряда. Шапс каза на парламента, че е запознат с информация, която не може да сподели.

Примери за превключватели Nexperia и силиконов чип в завода в Нюпорт.
Примери за превключватели Nexperia и силиконов чип в завода в Нюпорт. Снимка: Adrian Sheratt/The Guardian

Работниците бяха единодушно шокирани, казва Мери Къртис, програмен директор, която работи за Fab от 35 години и участва в събранието. “Нечестно е. Имахме наистина трудно време, но всичко изглеждаше по-розово.” Чувствам се като истински ритник в зъбите.

Критиците на Китай приветстваха намесата на правителството, опасявайки се от стратегическо излагане на Пекин. В Съединените щати Джо Байдън прокара планове за 52 милиарда долара (44 милиарда паунда), инвестирани в производството на чиповеи Европейският съюз заяви, че ще инвестира 43 милиарда евро (£38 милиарда), за да отговори на подобни проблеми.

„Това може да е правилното решение“, казва Едуард Стрингър, пенсиониран военновъздушен маршал и сега сътрудник в Центъра за обменна политика, който е свързан с Консервативната партия, въпреки че вярва, че правителството се нуждае от „серия от по-добре формулирани стратегии за тези суверенни способности.” , особено за полупроводници. Той добавя: „Позволи Китай Не би било разумно да се контролира която и да е жизненоважна връзка в тези вериги.

Заводът на Nexperia за производство на силициеви полупроводници в Нюпорт.
Заводът на Nexperia за производство на силициеви полупроводници в Нюпорт. Снимка: Adrian Sheratt/The Guardian

Общите причини на министрите за намеса бяха съсредоточени върху потенциала на юга Уелс за разширяване на производството на по-сложни чипове, известни като композитни полупроводници. В изявление, в което не се споменава изрично Китай, правителството изясни, че ако Nexperia се включи в производството на такива артикули или част от група местни компании, работещи по технологията, съществуващата й собственост може да представлява заплаха за националната сигурност.

Композитните полупроводници, съставени от два елемента като галий и арсен, са по-енергийно ефективни от конвенционалните силициеви устройства и търсенето им нараства по-бързо от конвенционалните видове.

Правителството изглежда подкрепя аргумента, направен от бившия собственик на Newport Weaver Дрю Нелсън, бивш изследовател, превърнал се в предприемач, че заводът трябва да заеме централно място в опитите на Обединеното кралство да изгради индустрия за полупроводници. Нелсън купи завода през 2017 г. в изкупуване от ръководството, подкрепено от правителството на Уелс, но загуби контрол над Nexperia след финансови затруднения.

Неговият план беше да разработи най-забележителната част от завода – блок от сини и жълти тръби, построен през 80-те години на миналия век в характерния стил отвътре навън на покойния архитект Ричард Роджърс – за производство на чипове за други компании на базата на отворен достъп , вместо да доставя фабрики на Nexperia. Нелсън отхвърли исканията за интервю.

Общ изглед на фабриката на Nexperia в Нюпорт
Общ изглед на фабриката на Nexperia в Нюпорт. Снимка: Матю Хорууд/Гети изображения

Рон Блек, главен изпълнителен директор на Codasip, който произвежда инструменти за микропроцесорен дизайн, също изрази интерес да поеме завода, ако сливането бъде отменено. Той казва, че правителството е взело правилното решение и консорциумът, който е сформирал, все още проявява интерес, въпреки че не е сигурен за продажбата на Nexperia. Блек има дискусии с Нелсън.

Versluijs критикува твърденията на правителството за опасения за националната сигурност относно композитните полупроводници, наричайки ги “изключително пресилени” и “чужди”. „Напомня ми малко на Полицията на мисълта или Доклада на малцинствата… Ако хората се съдят по това какво може да се случи, какво може да се случи.“

Бившите собственици на фабрики обвиниха Nexperia, че е подвела депутатите, заявявайки, че съоръжението всъщност е имало капацитет да произвежда композитни полупроводници преди придобиването на Nexperia. Versluijs категорично оспорва това и неговата компания казва, че е имало само „някаква частична обработка на няколко пластини в проект, където е осигурена основна инженерна поддръжка, но абсолютно никакви възможности за полупроводници с отворен достъп“.

Вътре в производствената зона на фабриката в Нюпорт.
Вътре в производствената зона на фабриката в Нюпорт. Снимка: Adrian Sheratt/The Guardian

„Смятаме, че ще навреди повече, отколкото да помогне на блока тук“, казва той, за да отмени поглъщането. „Вярваме, че сме актив, а не пасив.“

Жителите на Нюпорт изглежда не са наясно с противоречията около националната сигурност и полупроводниковата индустрия в Обединеното кралство. Но добре платените работни места са много ценени в град, който включва някои от най-необлагодетелстваните райони в Уелс. Предишните източници на богатство са идвали и са си отивали, както и градът Подгответе се за ефектите от следващата рецесия в Обединеното кралство.

„Всеки се бори в момента“, каза Беси Багет, съсобственик на Busy Bees Patchwork, шивашко ателие близо до фабриката. „Ако тази компания си отиде, хората, които работят там, може да не пазаруват при нас.

Рут Джоунс, лейбъристката депутатка от Нюпорт Уест, е “объркана” от решението на правителството, цитирайки предишни прегледи, които не откриват опасения относно придобиването на Nexperia.

„Нищо не се е променило оттогава, така че защо я наричат ​​сега?“ казва. Работниците на компанията са „домашни… загубата на тези работни места би била опустошителна“.